5 de mayo de 2016 / 13:42 / hace un año

ACTUALIZA 2-Chilena SQM estima iniciar construcción proyecto minero de litio en Argentina en 2017

(Agrega reacción de SQM sobre Rockwood)

SANTIAGO, 5 mayo (Reuters) - La minera chilena SQM planea iniciar la construcción del proyecto de litio Cauchari-Olaroz en Argentina en el primer semestre del 2017, con una inversión estimada de entre 500 y 600 millones de dólares, dijo la compañía en su sitio de internet.

En una nota difundida la noche del miércoles, SQM dijo que el proyecto -desarrollado en conjunto con Lithium Americas Corp (LAC)- iniciaría su marcha blanca y producción a más tardar en el 2019.

El proyecto tiene como objetivo alcanzar una capacidad de producción de 40.000 toneladas por año de carbonato de litio equivalente.

"SQM ha estado trabajando diligentemente en este proyecto desde comienzos de abril 2016 y espera poder iniciar la construcción a más tardar durante el primer semestre de 2017", dijo la productora de fertilizantes de especialidad.

La minera chilena y LAC se reunieron esta semana con autoridades argentinas, incluyendo el secretario de minería en Buenos Aires y el gobernador de Jujuy, provincia en la que se desarrollaría el proyecto minero.

Según estimaciones de la industria, la demanda global de químicos de litio alcanzó unas 150.000 toneladas en 2015 y se prevé un crecimiento del consumo de un 10 por ciento este año.

La incursión de SQM en Argentina se produce en medio de un complicado panorama para la empresa en Chile, donde es investigada por financiamiento ilegal a políticos, además de tener abierto un litigio con una entidad estatal por sus pertenencias en el clave Salar de Atacama.

La Corporación de Fomento de la Producción (Corfo) demandó ante un centro de arbitraje local que una filial de SQM no habría pagado íntegra y oportunamente rentas trimestrales desde el año 2009, lo que la firma asegura ha cumplido durante toda la vigencia del contrato.

En una reciente asamblea de accionistas, el saliente presidente del directorio afirmó que la empresa evalúa alternativas de producción de litio fuera del país en medio del conflicto con Corfo.

Adicionalmente, SQM confirmó el jueves que ingresó un recurso para bloquear un proyecto de su rival estadounidense Rockwood Lithium en el mismo Salar de Atacama con el que busca hasta duplicar su producción.

La medida busca "asegurarse que se consideren adecuadamente los efectos del proyecto de Rockwood en nuestros compromisos ambientales. SQM en ningún caso está en contra del proyecto de Rockwood", dijo la firma a Reuters.

"El concepto anunciado por Corfo de ampliación de volúmenes y plazos con nuevas condiciones para Rockwood nos parece bien, y son condiciones hacia las cuales nosotros también hemos estado y estamos bien dispuestos", agregó.

En febrero, Rockwood firmó un acuerdo con Corfo para aumentar su producción de carbonato de litio de grado de batería de 24.000 a 70.000 toneladas.

SQM alega que el plan provocaría efectos ambientales adversos sobre sistemas lacustres que son objeto de protección del salar.

En Chile, la producción de litio está liderada actualmente por SQM. (Reporte de Antonio de la Jara/Fabián Cambero, con contribución de Anthony Esposito. Editado por Marion Giraldo)

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