11 de abril de 2017 / 18:23 / hace 4 meses

ANÁLISIS-Los granos se apilan en pistas de aterrizaje, estacionamientos y campos por el exceso de oferta

Por P.J. Huffstutter y Karl Plume

CHICAGO, EEUU, 11 abr (Reuters) - El granjero Karl Fox de Iowa está inundado con maíz.

La reticencia a vender su cosecha a los bajos precios actuales le ha llevado almacenar el grano en contenedores en su propiedad y aún hay más en el suelo cubierto con una lona.

Prefiere arriesgarse al daño de los elementos que pagar el costo exorbitante de almacenar en otro lugar. "Así es como lo hace la gente pobre", dijo Fox, quien durante 28 años ha cultivado la tierra. "Haces lo que tienes que hacer".

Los agricultores se enfrentan a problemas similares en todo el mundo. Las existencias mundiales de maíz y trigo están en máximos. Desde Iowa hasta China, los años de cultivos abundantes y los bajos precios han superado la capacidad de almacenamiento de alimentos básicos.

Las existencias mundiales de maíz, trigo, arroz y soja combinadas alcanzarán un récord de 671,1 millones de toneladas en la próxima cosecha, el tercer año consecutivo de un superávit histórico, según el Departamento de Agricultura de Estados Unidos. Una cantidad que alcanzaría para cubrir la demanda de China durante cerca de un año.

En Estados Unidos, los agricultores se enfrentan a un cuarto año consecutivo de baja de ganancias y la deuda ha crecido por sus expectativas de recuperación de los precios. Pero podrían tener que esperar mucho tiempo: los fundamentos del mercado parecen estar debilitándose, mientras los principales productores de granos del mundo deciden qué hacer con tanta comida.

El persistente superávit contrasta con el pánico de hace una década, cuando severas sequías en Rusia y Estados Unidos provocaron un alza de los precios. La disminución de la oferta obligó a grandes importadores como China a promover políticas de fomento de la producción nacional y aumentar el volumen de almacenamiento para mejorar la seguridad alimentaria.

China abandonó esa política el año pasado y ahora está vendiendo cientos de millones de toneladas de viejas existencias.

Rusia también evalúa exportar inventarios estatales tras una cosecha récod en 2016 que abarrotó sus bodegas.

Una oleada de exportaciones chinas y rusas pondría aún más presión sobre precios que han caído en un mercado mundial sobreabastecido.

En la práctica, los agricultores estadounidenses probablemente producirán más grano por menos dinero. El USDA pronostica que la ganancia neta de las campos caerá un 8,7 por ciento este año a 62.300 millones, las más bajas desde 2009.

SILOBOLSAS

En las granjas de Iowa, el maíz llena tubos de plástico que serpentean por los campos.

Las silobolsas con grano son más altas que una persona, a menudo más largas que un campo de fútbol americano y parecen orugas blancas monstruosas.

En el otro lado del mundo en Australia, la demanda de bolsas de almacenamiento ha explotado por los cultivos récord de trigo y cebada.

También están en los campos argentinos. Ahí, la producción de trigo creció un 41,6 por ciento este año frente a la temporada 2015/16, según los datos más recientes del USDA.

Sin embargo, las bolsas no están exentas de riesgos, porque animales salvajes, desde roedores hasta armadillos e incluso burros, pueden sentirse tentados romperlas para conseguir el grano, dijo Mariano Bosch, director de Adecoagro SA, que cultiva más de 225.000 hectáreas en Argentina, Brasil y Uruguay.

Cuando la empresa expandió sus plantaciones de granos en el norte de Argentina, dijo, comenzaron a construir cercas electrificadas alrededor de las silobolsas para mantener fuera a felinos y pumas.

Bosch dijo que esos animales no se comen el grano y que sólo tienen curiosidad. Alrededor del 40 por ciento del grano producido por la compañía este año se almacena en silobolsas.

En el vecino Brasil, el mayor exportador de soja del mundo y el segundo mayor exportador de maíz, los silos de granos florecen en todo el país.

GRANOS EN LA PISTA DE ATERRIZAJE

Almacenar el grano les da a los agricultores más control de cuándo y cómo venden, para evitar los bajos precios y aprovechar al máximo los picos de los futuros o los cambios de divisas.

Pero ante la escasez de espacio y una montaña de grano que se espera para las cosechas del verano boreal o de principios de otoño, ese control se está perdiendo.

Agricultores con facturas que se acumulan, un flujo de caja ajustado y sin lugar para almacenar los cultivos pueden tener que vender, incluso si supone una pérdida.

En Goodland, en Kansas, donde la próxima cosecha de trigo comienza a finales de junio, los agricultores que tienen granos en silos se enfrentan a precios del trigo de unos 3,15 dólares el bushel y precios del maíz al contado de 2,90 dólares por bushel, mucho menores a los costos de producción de al menos 4 dólares por bushel .

El almacenamiento permanente en Estados Unidos puede albergar unos 24.300 millones de bushels, mucho menos que los 25.900 millones de bushels de trigo, soya y granos forrajeros que el USDA dijo que había en inventarios al final de la cosecha del otoño boreal pasado.

En Kansas, algunos dueños de granos están alquilando pistas de aeropuertos de bases militares desmanteladas, campos vacíos y estacionamientos que no se usan para almacenar su maíz a medida que la situación se agrava, según agricultores y funcionarios locales, estatales y federales.

Y no hay señales de que la producción de granos vaya a desacelerarse. "Nadie va a achicarse", dijo Fox, el granjero de Iowa. (Reporte adicional de Tom Polansek y Mark Weinraub en Chicago, Hugh Bronstein en Buenos Aires, Gustavo Bonato en Sao Paulo, Rajendra Jadhav en Mumbai, Naveen Thukral en Singapur y Polina Devitt en Moscú; Editado en español por Javier López de Lérida)

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