May 16, 2018 / 4:30 PM / 7 months ago

BREAKINGVIEWS-Negocios de China en Chile evidencian el dilema de la producción de baterías

(La autora es un columnista de Reuters Breakingviews. Las opiniones expresadas son personales.)

Por Clara Ferreira-Marques

SINGAPUR, 16 mayo (Reuters Breakingviews) - Las últimas maniobras de China en su búsqueda de recursos ponen de relieve el dilema de acceder al insumo esencial para fabricar baterías. Tianqi Lithium se apresta a comprar una participación en la gigante chilena Sociedad Química y Minera (SQM), que se valora en 14.900 millones de dólares. Eso sugiere que las preocupaciones de las autoridades locales por el control que pueda tener Pekín sobre el mineral han disminuido. De todas formas, de aprobarse el acuerdo, podría incidir en la capacidad de los países ricos en recursos para resistirse.

Tianqi, una ambiciosa minera con operaciones de bolsa en Shenzhen, ha estado rondando a SQM desde 2016, pero su oferta por una participación de casi 30 por ciento en la canadiense Nutrien se topó con un obstáculo en marzo. Dos días antes de que Sebastián Piñera asumiera la presidencia de Chile, el Gobierno había pedido a las autoridades regulatorias que bloquearan la venta, bajo el argumento de que “distorsionaría gravemente la competencia en el mercado”. Si el acuerdo con Tianqi se concreta, esto implicaría una flexibilización de esa postura.

SQM está obteniendo un negocio decente: una prima que según reportes llega al 24 por ciento frente al valor de la acción en el mercado, Tianqi pagará casi 44 veces las ganancias estimadas por un 24 por ciento de participación, en comparación con las 30 veces de SQM, una cifra ya bastante elevada. Aún así, las preocupaciones que se expresaron en marzo no carecían de fundamentos.

China Inc se apresuró a asegurar los suministros de los recursos para su estratégica industria de baterías. El jefe de la productora de cobalto Glencore -que vendió una parte de la producción a la empresa china GEM en marzo- ha advertido que la industria de autos de Occidente está despertando “muy tarde”. Además de las minas en China, Tianqi controla yacimientos gigantescos en Australia, operados con su socio estadounidense Albemarle. También cuenta con infraestructura de procesamiento y ha sellado una alianza para invertir en baterías de iones de litio.

Los países que controlan los recursos podrían responder a la creciente influencia de China alineándose para lograr un equilibrio y forjar una política coordinada en lugar de defenderse por sí mismos. Hay razones para que esta idea funcione: el cobalto y el litio, dos minerales clave, están altamente concentrados. En el caso específico del litio, Australia y Chile representaron en conjunto tres cuartos de la producción global de 2017. Un modelo al estilo del de la OPEP ha sido mencionado esporádicamente en el llamado “triángulo del litio”: Bolivia, Chile y Argentina.

De todos modos, un bloque llamado “OLEC” encararía grandes desafíos. En lugar de un Aramco (IPO-ARMO.SE) del litio existen compañías privadas que podrían atraer la atención por posible competencia desleal y complicar recortes de producción coordinados. El mayor problema es China, un monstruo tanto del punto de vista de la producción como del consumo. La producción doméstica es insuficiente, pero apuestas osadas como la de SQM amplían los riesgos para los suministros. China podría ser ya demasiado grande para detenerla.

On Twitter twitter.com/claramarquesrtr

CONTEXTO

- Tianqi Lithium, que tiene su sede en Chengdu, está cerca de sellar un acuerdo para comprar una participación del 24 por ciento en la minera chilena SQM por alrededor de 4.300 millones de dólares, reportó Reuters el martes, tras citar a fuentes.

- La compañía china compraría los activos a la empresa de fertilizantes canadiense Nutrien, formada tras una fusión entre Agrium y Potash Corp de Saskatchewan.

- En marzo, el anterior Gobierno de Chile pidió a la Fiscalía Nacional Económica (FNE) que bloqueara la venta de la participación a empresas chinas, argumentando que daría al país asiático una ventaja injusta sobre la posesión de activos estratégicos. La FNE tiene hasta agosto para decidir si lanzar o no una investigación.

- El litio es un componente esencial para la fabricación de baterías recargables que se usan en teléfonos celulares, vehículos eléctricos y estaciones de recarga de energía. El incremento de la demanda provocó que los precios del mineral más que se triplicaran a inicios del 2015, cuando empezó el auge.

- Más de un 76 por ciento de la producción global en 2017 provino de Australia y Chile. El Gobierno chileno ve al litio como una opción futura de exportaciones para empezar a reducir su dependencia del cobre.

- El “triángulo del litio”, que incluye a Argentina, Bolivia y Chile, representa más de la mitad de los recursos globales. Se trata de recursos mayormente atrapados en salares, lo que implica que la producción es más lenta pero menos costosa que aquellos detectados en roca dura, como en Australia y China.

Editado en español por Marion Giraldo

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