13 de diciembre de 2013 / 19:54 / hace 4 años

ENFOQUE-Cultivadores artesanales de marihuana en Uruguay ven nuevas oportunidades de negocio

Por Malena Castaldi y Felipe Llambias

MONTEVIDEO, 13 dic (Reuters) - La pionera decisión de Uruguay de legalizar la plantación y venta de marihuana abre la puerta para que la artesanal industria clandestina se transforme en un negocio legítimo que hasta podría exportar cannabis medicinal, un producto con escasa presencia en el mercado.

Cada vez son más los países que están implementando programas estatales que proporcionan marihuana a pacientes terminales para aliviar su dolor. Pero en el mundo sólo hay algunos proveedores legales y Uruguay podría aprovechar ese acotado mercado.

Tras la ley que el Parlamento uruguayo aprobó el martes, que habilita a sus ciudadanos a tener hasta seis plantas de cannabis en sus hogares para autoconsumo y que expedirá licencias a productores formales, el cultivo local de marihuana podría crecer rápidamente en el país sudamericano.

Lo cierto es que muchos han estado produciendo cannabis en secreto durante años, ya que consumir marihuana y otras drogas es legal en Uruguay desde 1974. Pero, el pequeño país de 3,3 millones de habitantes es ahora el primero en legislar sobre toda la cadena, desde la producción hasta el consumo.

Cuando la ley sea implementada dentro de 120 días, los ciudadanos uruguayos y residentes en el país quedarán habilitados para comprar hasta 40 gramos de marihuana por mes en farmacias autorizadas por el Estado, quien definirá el precio, fijará los impuestos y otorgará los permisos a los grandes productores.

"La gran diferencia es que ya no estaremos por fuera de la ley", dijo Álvaro Calistro, quien desde hace 20 años planta marihuana en el fondo de su casa en Montevideo. "Esto nos habilita a incrementar nuestra escala de producción", agregó.

Calistro espera ahora que los cultivadores de marihuana reciban licencias para producir en pequeñas chacras fuera de la ciudad, aunque aún no se sabe a quién el Estado otorgará los permisos de producción, un aspecto que se conocerá en abril con la reglamentación de la ley.

"Se abre todo un abanico de oportunidades", dijo Juan Vaz, presidente de la Asociación de Estudios del Cannabis del Uruguay, que ha apoyado la legalización. "Es el fin de la hipocresía de las políticas prohibicionistas que fallaron al combatir el narcotráfico", agregó.

Vaz, que ha fumado marihuana por 30 años y se dedica a la investigación genética en plantas, dijo que el cultivo legal permitirá obtener una marihuana de buena calidad a un precio que obligará al mercado negro a salirse del negocio.

"La diferencia entre el autocultivo y la marihuana que viene de las bocas (por los sitios donde se vende en el mercado negro) es la misma que existe entre un buen vino y otro de mala calidad", opinó.

LABORATORIO SOCIAL

El Gobierno uruguayo planea fijar el precio de venta al público de marihuana en un dólar por gramo, que rinde para dos cigarros, dijo Vaz.

Con un costo de producción estimado entre 20 y 50 centavos de dólar, el precio oficial debería proveer a los cultivadores un margen ordenado para sostener un precio inferior al del mercado negro, donde el gramo de marihuana paraguaya que llega por contrabando tiene un precio promedio de 1,40 dólares.

El presidente uruguayo José Mujica, un ex guerrillero de izquierda de 78 años, reconoció que la legalización es un experimento y aseguró que será revertido si se vuelve en contra.

Críticos han dicho que la norma incrementará el uso de la marihuana, que abrirá la puerta al consumo de drogas más duras y que incitará la llegada de fumadores extranjeros. Para prevenir esto, la venta de marihuana estará restringida a adultos residentes en Uruguay registrados en una lista oficial.

La mayoría de los expertos coinciden en que el impacto inmediato será la reducción del contrabando de marihuana desde Paraguay, que regularmente ingresa escondida en los tanques de combustible de camiones o en paquetes ocultos en avionetas con vuelos clandestinos.

El éxito en reducir el crimen vinculado con el narcotráfico en Uruguay podría fortalecer a los defensores por la legalización de la marihuana en América Latina, cuyos líderes se han cansado del discurso de "guerra contra las drogas" encabezado por Estados Unidos, y la incapacidad para hacer frente a los cárteles.

"Otros países estarán mirando muy de cerca para ver cómo se le presentan las cosas a Uruguay ahora que esto se ha convertido en una opción real", dijo John Walsh, experto en drogas de la Oficina en Washington para Asuntos Latinoamericanos (WOLA, por sus siglas en inglés), que monitorea las políticas norteamericanas antidrogas en la región.

"Uruguay tiene una buena oportunidad para hacerlo bien", agregó Walsh. El especialista consideró que se trata de un país pequeño y seguro, que está a salvo de la brutal violencia asociada al narcotráfico de cocaína que sufren otros países de América Latina, como Colombia y México.

El experimento uruguayo podría impulsar el debate por la legalización de la marihuana en Estados Unidos, donde los estados de Washington y Oregon liberaron el año pasado el cultivo y consumo de cannabis.

EXPORTACIONES MEDICINALES

Si la regulación funciona, Uruguay se convertiría en un exportador de cannabis medicinal, siempre y cuando el producto provenga de invernaderos con las condiciones farmacéuticas exigidas por países compradores como Canadá, que prevé una expansión del consumo de esta droga entre pacientes.

Canadá fue en el 2001 el primero en permitir el cultivo y consumo de marihuana a pacientes terminales. Desde entonces, el número de personas autorizadas en el país a usar marihuana ha superado las 37.000 y aumentará a 434.000 para 2024, de acuerdo con proyecciones oficiales.

Esta veloz expansión llevó al Ministerio de Salud de Canadá a retirar de los hogares la producción de marihuana medicinal para colocarla, a partir de abril del año próximo, en manos de cultivadores con licencia, un negocio con un valor estimado de 1.300 millones de dólares para 2024.

Pero, durante la transición, Canadá tendrá un déficit anual de unos 100.000 kilos de cannabis medicinal que un proveedor extranjero podría suplir, dijo Ron Marzel, un abogado de Toronto que representa a la industria cannábica canadiense.

Representantes de la industria de la salud en Canadá no quisieron responder si estaría dispuesta a importar marihuana medicinal desde Uruguay.

Actualmente existen algunas jurisdicciones que proveen marihuana medicinal. Israel es pionero en este campo, pero sólo puede abastecer a sus propios pacientes. Por su parte, Holanda tiene habilitada hace décadas la venta de cannabis en cafés, aunque el negocio de producción sólo es legal con fines medicinales, con un precio fijo de 12 euros por gramo.

Marzel, que fue tenido en cuenta por el Gobierno uruguayo para aconsejar sobre la regulación de la ley, cree que los pacientes no tendrían que pagar altos precios cuando se trata de una necesidad médica.

"Soy optimista acerca de que Uruguay pueda producir a un bajo costo un cannabis medicinal de alta calidad para exportar a Canadá", dijo Marzel. "Si actúa rápido podría estar abasteciendo a Canadá de unos 20.000 kilos el próximo año", agregó.

Mientras, otros interesados miran más allá de la cara medicinal del negocio.

El empresario estadounidense Brian Laoruangroch, cuya compañía "Prohibition Brands" en Seattle planea algún día producir masivamente cigarrillos de marihuana, ve un gran potencial en la legalización. No obstante, dijo que Uruguay debe aplicar con éxito las regulaciones porque el mundo lo está mirando.

"Si se implementa una buena estructura de negocio, libre de corrupción y de los problemas del mercado negro, quizás mi firma podría estar interesada en hacer negocios con Uruguay", aseguró Laoruangroch.

"Cualquier cosa inferior a una industria profesional regulada con precisión estaría enviando el mensaje equivocado", finalizó. (Reporte adicional de David Ljunggren en Ottawa. Escrita por Anthony Boadle)

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