10 de agosto de 2012 / 13:42 / hace 5 años

ACTUALIZA 2-Impacto sequía en cosechas EEUU, peor al esperado

(Agrega más información y detalles)

Por Charles Abbott

WASHINGTON, 10 ago (Reuters) - La peor sequía en Estados Unidos en más de medio siglo ha afectado las cosechas de maíz y soja en el país, con pérdidas mayores a las previstas y reduciendo fuertemente las existencias domésticas, mostraron el viernes datos del Gobierno.

En la perspectiva más fidedigna sobre la condición de las dañadas cosechas estadounidenses, el reporte, basado en pruebas de rendimientos en grandes establecimientos agrícolas, mostró que la cosecha de maíz caería un 13 por ciento respecto al año pasado.

Con una producción de apenas 10.800 millones de bushels, el rendimiento sería el menor desde 1995.

Se trataría de la tercera cosecha decepcionante consecutiva en el mayor productor mundial de maíz y principal exportador agrícola.

La perspectiva intensificó los temores de que el mundo se dirige a una crisis en el precio de los alimentos similar a las del 2008. Los precios mundiales de los alimentos subieron un 6 por ciento en julio, dijo la Organización para la Alimentación y la Agricultura (FAO).

La organización de caridad Oxfam advirtió de un alza de precios en adelante "con devastadoras consecuencias para aquellos que ya enfrentan problemas para obtener suficiente alimento". Oxfam instó a tomar medidas, como una exención a la ley estadounidense que requiere el uso de maíz para producir el combustible etanol, a fin de recortar los altos precios.

No obstante, los suministros de trigo y arroz "son buenos aunque no elevados", dijo el consultor privado John Schnittker. "La charla sobre una crisis mundial de alimentos parece excesivamente apocalíptica por ahora", agregó.

El Departamento de Agricultura de Estados Unidos (USDA por sus siglas en inglés) rebajó su estimado para la cosecha de maíz en un 17 por ciento, tras un recorte significativo en julio. Su más reciente estimado estuvo un 2 por ciento por debajo de lo que operadores habían esperado.

ALIMENTOS VS COMBUSTIBLE

Mientras que los precios de los granos cerca a niveles récord en Chicago apenas fluctuaron por los datos, las cifras podrían sumar algo de urgencia al renovado debate sobre los alimentos y el combustible centrado en la legislación estadounidense sobre el etanol.

Cerca del 40 por ciento de las cosechas se utilizará en la fabricación de combustible para vehículos y camiones.

La presión local e internacional ha crecido para restringir el programa, mientras que productores ganaderos y empacadoras de carne solicitaron la semana pasada al Gobierno de Barack Obama reducir o eliminar el mandato en torno al etanol debido a las reducidas cosechas.

Pero incluso con un profundo recorte en los pronósticos del Gobierno en las exportaciones y el uso de etanol, las existencias de maíz estadounidenses se reducirán a apenas 650 millones de bushels a fines del próximo verano boreal, el equivalente a un suministro para tres semanas y el margen más estrecho en dos décadas.

Los inventarios de soja, un componente clave de los alimentos para animales en varias partes del mundo, alcanzarían su menor nivel en 9 años, luego de que el USDA dijo que sólo 2.690 millones de bushels serían recolectados este otoño boreal, un 4 por ciento menos de lo operadores habían proyectado.

Las existencias caerán a 115 millones de bushels, el segundo nivel más bajo desde 1973.

Los precios del maíz subieron brevemente a niveles récord tras el pronóstico, pero luego retrocedieron cuando operadores evaluaron señales de que los crecientes costos estaban ayudando a reducir la demanda.

Los precios de la soja mantuvieron sus ganancias de casi un 2 por ciento, aunque algunos operadores dijeron que los pronósticos de la agencia aún eran demasiado pesimistas dado que las lluvias tardías ofrecen esperanzas para las plantaciones de soja.

ABRUPTO REVÉS

El desalentador reporte asesta un fuerte golpe a las esperanzas de hace sólo dos meses, cuando los agricultores, en medio de la mayor siembra de maíz en 75 años, esperaban un nivel récord en las cosechas.

Los consumidores a nivel global también esperaban que una robusta cosecha del mayor exportador agrícola ayudara a poner fin a un periodo de reducidos suministros globales.

Pero luego vino el clima. Más del 60 por ciento de Estados Unidos continental se encontraba en situación de sequía moderada a excepcional esta semana.

Julio fue el mes más caluroso en los registros en Estados Unidos continental. La mitad de la cosecha de maíz está en una condición de mala a muy mala, la peor situación desde la sequía de 1988.

No obstante, ahora muchos temen que los precios a niveles récord y las escasas existencias controlen los mercados de materias primas por al menos un año más.

La situación podría empeorar si las señales de escasez alientan a algunos países a imponer vedas a las exportaciones o causan pánico para instar a compras excesivas, como ocurrió durante la última escalada dramática en los precios en el 2008. (Editado por Gabriel Burín/Marion Giraldo)

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