24 de enero de 2012 / 22:24 / en 6 años

Primavera árabe y reformas EEUU ayudan a turismo en Cuba

* Industria turística cubana, a plena capacidad

* Aumenta cantidad de turistas EEUU bajo nuevas regulaciones

* Muchos turistas interesados en ver reformas económicas

Por Jeff Franks

LA HABANA, 24 ene (Reuters) - La Primavera Arabe, los cambios en la política estadounidense hacia Cuba y las reformas económicas internas están llevando a la industria turística de la isla a una de sus mejores temporadas y a reforzar su capacidad para atender la demanda.

Los hoteles están llenos hasta el tope y la Habana Vieja, centro histórico de la capital, se ve repleta de turistas de todo el mundo tomando el sol del invierno en los cafés al aire libre y caminando por las estrechas calles de la zona colonial.

A lo largo del Malecón, la conocida avenida marítima de La Habana, pueden observarse 25 autobuses en fila esperando a los turistas para trasladarlos a sus próximos destinos.

En la Bodeguita del Medio, un restaurante donde el escritor Ernest Hemingway disfrutaba de los mojitos, los turistas quieren emularlo y esperan en las calles de piedras a que otros salgan para entrar al atestado bar.

"Estamos a plena capacidad en los Resort de Playa, en La Habana están totalmente llenos. En el interior del país no hay ningún lugar para encontrar una habitación, en ninguna parte", dijo el gerente de una empresa hotelera extranjera.

Como la mayoría de las personas entrevistadas para este reportaje, el funcionario pidió no ser identificado para evitar problemas con el Gobierno cubano.

Cuba cerró su mejor año para el turismo con la llegada al país de 2,7 millones de visitantes en el 2011 y es casi seguro que superará esa cifra en el 2012, dijeron expertos en turismo.

"Creo que el 2012 será un año muy bueno y veo las dificultades reales en la forma de organizar y gestionar todo esto en el 2013 y 2014", dijo el jefe de una oficina perteneciente a una agencia de viajes europeas en La Habana.

El turismo es una de las principales fuentes de ingresos de divisas en el ilíquido país caribeño y en el 2011 generó alrededor de 2.300 millones de dólares.

Expertos en turismo dijeron que hay un crecimiento continuo en el número de visitantes de Canadá, el mayor mercado para Cuba, y el incremento de los de países como Rusia y Argentina.

Esta temporada de invierno boreal ha visto un resurgimiento de los visitantes de algunos países de Europa, luego de una caída en los últimos años.

Muchos europeos que solían viajar a Africa del Norte para vacacionar buscan otros sitios ante los temores de seguridad generados el año pasado por los levantamientos contra los gobiernos de esa región, un hecho conocido como Primavera Arabe.

La estabilidad política y la ausencia de delitos en la estrictamente controlada Cuba son tan atractivas para los visitantes como las hermosas playas de la isla.

"Especialmente en el mercado alemán, si hay una crisis en algún lugar, de inmediato dejan de ir. Cuba es considerada como segura", dijo el jefe de una agencia de viajes.

"Usted quiere más seguridad que en La Habana. Estimo que desde Francia, sólo el turismo hacia Cuba es un 20 por ciento mayor en gran parte debido a los acontecimientos en el norte de Africa", agregó.

ESTADOUNIDENSES EN LA HABANA

Los cubano-estadounidenses han inundado Cuba desde que el presidente Barack Obama levantó las restricciones a los viajes en el 2009 para que puedan trasladarse a su tierra natal.

Cuba no ha publicado las cifras anuales de turistas por nacionalidad para el 2011, pero extraoficialmente se calcula que 375.000 cubano-estadounidenses visitaron la isla en el 2010.

En su mayoría se quedan con familiares y no se alojan en los hoteles, pero sí utilizan un gran número de autos de alquiler.

El número de estadounidenses que visita Cuba aumentó después de que Obama cambió las reglas en el 2011 para facilitar los viajes a la isla de Gobierno comunista pese al embargo comercial que Washington le aplica desde hace 50 años.

"Estoy teniendo enormes dificultades para encontrar alojamiento para mis clientes. Son los estadounidenses que están recibiendo todas las buenas habitaciones", se quejó el propietario de agencia de viajes en Cuba.

En los alrededores de La Habana se ha vuelto más común ver a los estadounidenses en las calles y en los restaurantes, aunque están algo aislados de otros turistas debido a que el nuevo reglamento de su país dice que llegan como parte de los programas de educación con un propósito no recreativo.

En la búsqueda de lo conocido como intercambio "pueblo a pueblo", los estadounidenses visitan museos, escuelas, hospitales y plantaciones de tabaco con tiempo limitado para pasear.

Cuba dijo que, excluyendo a los cubano estadounidenses, 63.046 estadounidenses visitaron la isla en el 2010. En el 2009 la cantidad fue de 52.455 turistas.

"Pienso que los grupos estadounidenses están empezando a venir (a Cuba)", dijo Tom Popper, director de la compañía de viajes estadounidense Cuba Insight al destacar que la demanda ha sido fuerte y que su grupo ha confirmado o inscrito 2.200 personas para viajes.

Para los estadounidenses, la atracción por Cuba es en parte a que ha sido fruto prohibido durante muchos años, sostuvo.

Pero para ellos y otros visitantes, el plan de reformas emprendido por el presidente Raúl Castro es una tarjeta de crédito, dijeron expertos.

REFORMAS ECONOMICAS

Bajo los cambios, Cuba se está alejando de la economía de estilo soviético para dar cabida al fomento de la iniciativa privada con un menor papel del Estado. Más de 350.000 cubanos trabajan ahora en el sector privado con una multiplicación de los pequeños restaurantes privados, mientras que los autos y casas pueden ser comprados y vendidos sin ninguna limitación.

"Muchas personas llegan a Cuba porque quieren ver cómo ha sido y es, ver los coches antiguos y otras cosas curiosas que leen en los periódicos acerca de los cambios en la isla", dijo el director de una agencia de viaje europea.

En el Museo de la Revolución, que una vez fue la sede del Palacio Presidencial de Cuba, los turistas miran el yate Granma, en el cual el ex presidente Fidel Castro y los rebeldes iniciaron el México la revolución en 1956.

"Mi familia pensó que Fidel Castro era una maravilla y apoyó a la revolución. Ahora quería ver el país antes de que cambie", dijo el argentino Abel Cutiño mientras miraba el barco, ahora en exposición.

Para aquellos en la industria de los viajes, el éxito de Cuba es tanto una bendición como una maldición. Las ventas son buenas y los beneficios, pero la demanda está poniendo el foco en la necesidad de ampliar y mejorar la infraestructura turística, especialmente en las ciudades.

Cuba ha invertido fuertemente en la construcción de hoteles de playa, pero en La Habana y otros destinos turísticos populares como Cienfuegos y Trinidad, son necesarias muchas habitaciones más, sobre todo de buena calidad.

Cuba dice que tiene 52.000 habitaciones en los hoteles, de los cuales el 65 por ciento se supone que son de cuatro o cinco estrellas.

"Necesitamos más hoteles y necesitamos más hoteles de cuatro estrellas", dijo el director de la agencia de viajes, que estima que La Habana sólo necesita 2.000 habitaciones adicionales. (Traducido por Nelson Acosta en La Habana; Editado en español por Silene Ramírez)

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