6 de diciembre de 2012 / 16:28 / en 5 años

Batalla por la deuda argentina pone a estudio jurídico de Nueva York en centro de la escena

Por Andrew Longstreth y Daniel Bases

NUEVA YORK, 6 dic (Reuters) - Cuando los países no pueden pagar a sus acreedores, llaman a Cleary Gottlieb Steen & Hamilton, en Nueva York.

En las últimas tres décadas, ese estudio de abogados se ha convertido en el asesor legal favorito de países enredados en problemas financieros. Usualmente trabaja a puertas cerradas, pero una disputa por la deuda de Argentina en Estados Unidos lo puso en el centro de la escena.

Durante una década, Cleary Gottlieb defendió a Argentina de las exigencias de pago de un grupo de tenedores de bonos que se negaron a reestructurar sus tenencias de deuda del país sudamericano.

Pero ahora esa estrategia podría revertirse luego de que un juzgado ordenara a Argentina el 21 de noviembre que deposite 1.330 millones de dólares como garantía para algunos de esos inversores. Aunque la firma obtuvo una victoria temporaria la semana pasada, cuando el tribunal de apelaciones aplazó la orden, eventualmente el país podría tener que pagar.

Fundada en 1946, Cleary Gottlieb Steen & Hamilton tiene unos 1.200 abogados en 16 oficinas en todo el mundo y el año pasado generó ingresos por 1.200 millones de dólares.

Uno de sus fundadores, George Ball, asesoró a autoridades francesas en la implementación del Plan Marshall en los años 50. Su primer cliente de deuda soberana llegó en los años 80, cuando México afrontaba un potencial incumplimiento por 80.000 millones de dólares. Poco después, Chile solicitó sus servicios para una reestructuración de pasivos.

Gran parte del éxito de la firma en temas de deuda soberana se debe al socio Lee Buchheit, un especialista que en el 2002 creó una cláusula de “acción colectiva” que establece que si una gran mayoría de los tenedores de bonos están a favor de una reestructuración, debe considerarse una circunstancia legalmente vinculante para todos, incluso para los que votaron en contra.

El actual proceso legal con Argentina se originó en el 2002, cuando el país incumplió el pago de su deuda. Cleary Gottlieb, asesor legal de Argentina desde 1989, lideró los dos canjes realizados por el país en el 2005 y el 2010.

El estudio ha peleado con los fondos “buitre” cada paso del camino y durante años ha logrado revocar los fallos en contra de Argentina. Pero en febrero, el juez estadounidense Thomas Griesa decidió que el país debe tratar igualitariamente a los tenedores de bonos que aceptaron y a los que no lo hicieron.

En una audiencia el 9 de noviembre, Griesa cuestionó a la abogada de Cleary Gottlieb Carmine Boccuzzi por declaraciones de la presidenta y del ministro de Economía de Argentina acerca de que el país no pagará a los “fondos buitres”, en una potencial violación de las órdenes de los tribunales estadounidenses.

Poco después, el 21 de noviembre, Griesa ordenó a Argentina no pagar a sus tenedores de bonos regulares sin tener que depositar también fondos para dar garantías a los “buitres”, lo que colocó al país en riesgo de un incumplimiento técnico.

No se sabe cuánto dinero ha ganado Cleary Gottlieb por su trabajo con Argentina, pero es probable que sumen decenas de millones de dólares, en base a lo que ha cobrado a otros clientes.

Según Monitor Suite, un producto de Thomson Reuters que recolecta datos de las cortes estatales y federales estadounidenses, Argentina ha aparecido en más expedientes que cualquier otro de los representados por Cleary Gottlieb en los últimos cinco años.

La relación del estudio con Argentina también incluye una oficina en Buenos Aires, que abrió en el 2009, y que actualmente tienen 8 abogados, según el sitio de internet de la firma. (Reporte adicional de Alejandro Lifschitz en Buenos Aires. Editado en español por Damián Pérez)

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