20 de septiembre de 2012 / 21:48 / en 5 años

ANALISIS-Etanol de Brasil vuelve a EEUU gracias a regulación

7 MIN. DE LECTURA

* Exportaciones etanol Brasil aumentan 41 pct enero-agosto desde año anterior

* Exportaciones a EEUU podrían triplicarse el año próximo

Por Reese Ewing

SAO PAULO, 20 sep (Reuters) - El etanol brasileño está teniendo un rápido retorno a Estados Unidos tras un retroceso de tres años, pero no tanto por la grave sequía que ha inflado los precios del maíz sino por una regulación que podría triplicar las ventas del país sudamericano el año próximo.

Los operadores dicen que, aun cuando los precios del maíz se dispararon a máximos récord de más de 8 dólares por bushel mientras los futuros del azúcar languidecían, la producción de etanol de Brasil -basada en azúcar- siguió siendo más costosa que el etanol basado en maíz de Estados Unidos.

El etanol brasileño es competitivo dentro del mercado estadounidense sólo gracias a los créditos de la Agencia de Protección Ambiental (EPA, por su sigla en inglés), que demanda que las compañías de combustible usen 500 millones de galones (1.900 millones de litros) de los denominados "biocombustibles avanzados" para la mezcla de la gasolina este año.

El 2010, la EPA reconoció el etanol brasileño como biocombustible avanzado.

Brasil posee la única industria de etanol con la escala para satisfacer el actual mandato de combustible avanzado. La pregunta es si puede aumentar su capacidad para el año próximo, cuando se espera que la EPA triplique el requerimiento a 1.750 millones de galones.

"Probablemente Brasil no sea capaz de cumplir con ese tipo de incremento en un año", dijo Plinio Nastari, presidente de la consultora de azúcar y etanol brasileña Datagro. "Pero tiene un potencial enorme para los ingenios aquí".

En la zona centro sur de Brasil, la principal región productora de caña del país, se espera cosechar 510 millones de toneladas, desde los 494 millones del año pasado.

Nastari afirma que Brasil necesitaría 60 millones de toneladas adicionales de caña para lograr exportar 1,25 millones de galones adicionales de etanol a Estados Unidos.

Sin embargo, Martinho Seiiti Ono, director de SCA -una de las mayores corredurías de etanol de Brasil- dice que el país tiene el potencial de cumplir con un aumento en la demanda estadounidense.

"Si Estados Unidos le ofrece a los ingenios mejores retornos de los que pueden obtener con el azúcar, es posible enviar tres veces más" de etanol, dijo Ono.

La asociación de la industria del azúcar Unica mejoró el jueves sus estimaciones para las exportaciones de etanol de esta temporada en un 38 por ciento a 2.550 millones de litros (675 millones de galones).

Ono dijo que 500 millones de galones de ese total llegarán a Estados Unidos.

Aun si Brasil no pudiera cumplir completamente con un aumento tan fuerte en los envíos, la mayor demanda desde Norteamérica podría elevar los precios del azúcar, dado que los inventarios de maíz no se recuperarán pronto para aliviar el costo de la producción de etanol estadounidense.

Datos del Ministerio de Comercio brasileño revelaron que las exportaciones de etanol de Brasil -que subieron un 41 por ciento en lo que va del año- se dispararon en julio y en septiembre y van en camino a registrar máximos históricos.

Por su parte, cifras de Estados Unidos muestran que las importaciones de etanol -casi todo proveniente de Brasil- han promediado 63.000 barriles por día (bpd) en las últimas siete semanas, la segunda tasa más alta desde el 2006.

Maiz vs Azucar

La compleja economía de los mercados globales del etanol abrió un nuevo capítulo este verano boreal.

El precio del maíz aumentó ante la peor sequía en Estados Unidos en medio siglo, lo que a su vez elevó el precio del etanol en un 15 por ciento. Las plantas de etanol de Estados Unidos consumen un 40 por ciento de maíz.

En tanto, los precios del azúcar se han derrumbado un 20 por ciento desde agosto por una sobreoferta.

Pero los precios del etanol todavía no caen lo suficiente como para que el biocombustible sea competitivo en el mercado estadounidense sin el crédito de la EPA para las importaciones de biocombustibles avanzados.

Los envíos de este año requirieron un incentivo adicional para que el combustible de base de caña de azúcar fuera competitivo: RIN, los número de identificación renovables que la EPA le asigna a los productores e importadores de etanol con el fin de asegurarse de que se cumplan los envíos.

Los RIN del etanol brasileño equivalen a 37 centavos por galón, menos que los 80 centavos de junio y que los 1,20 dólares de hace un año, dijeron los operadores, lo que entrega el incentivo financiero para que las firmas de combustible importen.

Los operadores agregan que sin el subsidio, el etanol brasileño que llega al puerto de Nueva York a 2,98 dólares por galón no competiría con el etanol estadounidense de maíz a 2,60 dólares por galón.

El costo del etanol hecho de maíz de Estados Unidos tendrá que subir más para permitir que el etanol brasileño sea competitivo si se debilitan los RIN.

Costos Estructurales

Gran parte de los incrementos en los costos de producción de los últimos años para el etanol y el azúcar de Brasil son estructurales. La industria sufrió un alza en los impuestos y en los costos laborales y llevar el producto de los ingenios a puerto sigue siendo el talón de Aquiles del país.

Si la EPA decide elevar el mandato de combustibles renovables para la categoría de etanol avanzado, el incremento ayudaría a reavivar la industria del etanol de Brasil.

Queda por ver si los ingenios locales pueden mantener el nivel de exportaciones de etanol durante el resto del año, especialmente con las lluvias que frenarán la actividad de puertos, de molienda de caña y que eventualmente producirán el cierre de los ingenios durante el período entre cosechas.

Actualmente, Brasil no puede satisfacer su demanda doméstica por la sequía y por la pobre inversión en el sector de caña. Hace casi un año, el Gobierno redujo la mezcla de etanol anhidro en gasolina a un 20 por ciento desde un 25 por ciento.

Además, el 2011 el país importó 1.200 millones de libros (320.000 galones) de etanol estadounidense con base de maíz para complementar la demanda nacional por el combustible.

"Si Brasil pudiera ocupar más de las brechas en el mercado del etanol en Estados Unidos, los haría, pero tenemos nuestros propios problemas", dijo Arnaldo Correa, presidente de la firma de análisis de riesgos de materias primas Archer Consulting. (Reporte de Reese Ewing; Editado en Español por César Illiano)

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